“Zodra we onze buurt weer kennen, zal eenzaamheid minder kans krijgen”

Dit is Jo De Smet, nieuw gedelegeerd bestuurder van kwb

Eind januari werd Jo De Smet verkozen als gedelegeerd bestuurder. Met een verleden in kwb én Beweging.net is hij geen onbekende. Jo zal voor minstens vier jaar aan het hoofd staan van kwb en onze organisatie in goede banen leiden, met aan zijn zijde voorzitter Wim Wouters. Raak maakte alvast kennis.

Raak: Dag Jo. Eerst en vooral: gefeliciteerd. Kan je je jezelf even voorstellen?

Jo: “Ik ben 46 jaar en woon met mijn vrouw en drie zonen – die allen aan het eind van hun lagere school of het begin van het middelbaar staan - in Rijmenam, op de grens met Bonheiden. Ik groeide samen met vier zussen en één broer op in een tuinbouwersgezin in het landelijke Leest, een tof dorp vlakbij Mechelen. Mijn jeugdjaren bracht ik dus grotendeels door tussen tomaten, komkommers en sla, maar ook in de Chiro en als ruiter bij Landelijke Rijverenigingen vzw. Naast het verenigingsleven hou ik ook heel veel van muziek, en dat komt vooral tot uiting als dj.”

Raak: Welk pad heeft je naar een functie als gedelegeerd bestuurder van kwb geleid?

Jo: “Als pas afgestudeerd sociaal-cultureel werker had ik de eer om aan de slag te mogen gaan bij kwb. Met nog een tussenstop als projectmedewerker studentenleven en participatie in de hogeschool van Mechelen heb ik bij kwb heel veel toffe, enthousiaste mensen in heel de regio Mechelen leren kennen. Daardoor ben ik, als pas afgestudeerde, ook onmiddellijk vrijwilliger geworden bij kwb. Eerst in Leest, en na mijn verhuis heb ik me meteen aangesloten bij kwb Bonheiden-Rijmenam. Mijn zwakke punten vertel ik misschien beter niet, maar een ervan maakt me echt wel tot wie ik ben. Ik kan namelijk absoluut niet tegen onrechtvaardigheid. Toen ik de kans kreeg om te gaan werken bij beweging.net (toen nog ACW) in Mechelen wilde ik dat ook in de praktijk brengen. Ik wilde mee wegen op het beleid en vooral heel veel mensen, organisaties, verenigingen doen samenwerken om ook de meest kwetsbaren een beter bestaan te geven. Zo zag ik de voorbije maanden dat heel veel mensen alleen zijn, eenzaam zijn, hun buurt en soms zelfs buren niet meer kennen. Ik voelde daardoor de lokroep van kwb terug. Want als er iets is waar kwb de samenleving een heel grote dienst mee kan bewijzen, is mensen nog meer samen te brengen in hun buurt, wijk of dorp. En daar wil ik nu vooral mee aan helpen.”

Raak: Hoe kan kwb bijdragen aan een betere, mooiere of fijnere wereld?

Jo: “Kwb brengt mensen samen met respect voor elkaar. Als kwb erin slaagt om van alles te organiseren in dorpen, buurten en wijken en mensen nog meer gaat samenbrengen, kan er veel veranderen. We leren elkaar terug kennen, leren te luisteren naar elkaar, leren elkaar te begrijpen. We gaan misschien in discussie of zijn het niet altijd met elkaar eens, maar we schelden elkaar niet de huid vol zoals dat maar al te vaak gebeurt op sociale media. Vanaf het moment dat we onze buurt weer kennen, zal eenzaamheid minder kans krijgen, ontstaat er vanzelf een buurtinformatienetwerk zonder dat we allemaal politieagent moeten spelen, en krijgt polarisering geen kans meer.”

Heb je al gemerkt dat als je vriendelijk lacht naar mensen ze bijna altijd terug lachen?

Raak: Hoe probeer je zelf bij te dragen aan betere, mooiere of fijnere wereld?

Jo: “Vooral door vriendelijk, behulpzaam en menselijk te zijn. Heb je al gemerkt dat als je vriendelijk lacht naar mensen die dan bijna altijd vriendelijk terug lachen? Of als je mensen begroet ze jou automatisch terug begroeten? Of als je iemand helpt, dat die dan meestal vraagt of ze jou nog met iets kunnen helpen? Het zijn zo’n eenvoudige dingen, maar als ik daaraan denk, dan denk ik automatisch aan kwb. Of laat ik het uitbreiden naar: het verenigingsleven.”

Raak: Wie of wat inspireert jou?

Jo: “Ik heb geen figuren of bekende namen die mij inspireren. Mijn inspiratie haal ik eigenlijk uit de dagdagelijkse dingen. Dus wie inspireert mij? Dan is dat vooral mijn vrouw en kinderen, mijn collega’s, mijn vrienden, de vrijwilligers in onder meer kwb, de mensen die ik ontmoet in de Welzijnsschakel, de mensen die ik ontmoet aan de schoolpoort, bij de sportclub, en zelfs bij de bakker. Zolang het maar échte contacten zijn.”

Raak: Waar lig jij (figuurlijk) van wakker? Wat loopt er volgens jou nog niet goed (genoeg) in onze wereld en maatschappij?

Jo: “Ik baal soms echt van de riooluitspraken die mensen brengen via sociale media. Ik baal ervan dat mensen hun gedacht niet meer kunnen uitspreken tegen elkaar en het dan maar te grabbel gooien, zonder enige nuance, op hun socialemediaprofiel. Ik voel me soms zo ongemakkelijk als mensen dingen schrijven die ik verafschuw. En tegelijkertijd vind ik het zo jammer dat ik daar op dat moment niet face to face kan doorvragen over waarom ze dat zeggen, wat daar precies achter zit. En nog erger is dat mensen die media ook gebruiken om leugens te verspreiden om mensen te beïnvloeden. Op een of andere manier moeten we daar met kwb een dam tegen opwerpen, door gewoon te doen waar we goed in zijn: vanachter onze computer komen en mensen bij elkaar brengen.”

Ik geniet enorm van de schaterlachmomentjes aan de keukentafel met mijn gezin

Raak: Wat zijn jouw kleine gelukjes? Wat geeft jou vreugde en energie?

Jo: “Dat zijn er heel wat. Ik geniet enorm van de schaterlachmomentjes aan de keukentafel met mijn gezin, de weekendjes met de vrienden, de leuke reacties na onze kwb-kwis of wandelen en weer verbaasd zijn over hoe mooi het hier wel is. Of iemand die me voorbij wandelt en spontaan goedendag zegt en glimlacht. Kleine gelukskes … ze liggen overal voor ’t grijpen. Je moet ze alleen herkennen!”

Raak: Heb je een levensmotto?

Jo: “Het leven is te kort om alleen te zijn, dus doe dingen samen! Misschien een ambetant motto in corona-tijden, maar binnenkort moeten we die kans terug grijpen!”

Raak: Met welke karaktereigenschappen zou je jezelf beschrijven?

Jo: “Elke karaktereigenschap kan zowel positief als negatief zijn hé. Maar goed, ik ben vooral een sociaal wezen. Ik kom graag onder de mensen, wil mensen verbinden, maar daardoor ben ik soms te veel weg van huis … hoewel ik dat in deze coronaperiode een beetje heb ingehaald. Daarnaast ben ik superpositief ingesteld. Ik zoek meteen naar kansen en mogelijkheden, maar verlies daardoor soms wel bedreigingen of valkuilen uit het oog. En ik kan niet tegen onrecht of het ‘ieder voor zich’-principe. Ik ben een samenwerker en een solidariteitswerker.”

Raak: Je bent ook zelf als vrijwilliger actief in een afdeling: kwb Bonheiden-Rijmenam. Kan je een leuke herinnering of anekdote delen?

Jo: “Eerlijk gezegd heb ik door mijn professionele bezigheden te weinig tijd kunnen maken om me daar 100% in te gooien. Mijn werk bestaat en bestond uit veel avond- en weekendwerk. De maandelijkse bestuursvergadering liet ik dan ook meestal passeren, meestal omdat ik elders aan de slag was. Maar de afdeling weet dat ze op mij beroep kan doen om hen te helpen bij de activiteiten. Ik organiseer al enkele jaren de garageverkoop, probeer mee te werken aan de kwis … En naast kwb Bonheiden-Rijmenam ben ik ook nog heel betrokken bij kwb Leest. Daar organiseer ik met enkele vrienden al twintig jaar een muziekkwis. Voor velen is dat een activiteit waar ze elk jaar lang op voorhand naar uitkijken. Het is ook meer dan een kwis. Enkel dorpsploegen zijn er toegelaten en het niveau is haalbaar voor iedereen. Maar doordat zowat iedere aanwezige uit het dorp zelf komt, is dit echt een sociaal dorpsevenement. Op het einde van de kwis staat meer dan de helft op tafel te dansen. Heerlijke momenten!”

Mijn droom is dat iedereen kwb kent en weet dat daar toffe dingen te beleven zijn.

Raak: Hoe zie jij de toekomst van kwb tegemoet? Wat is volgens jou de belangrijkste uitdaging voor kwb in de (nabije) toekomst?

Jo: “Toen bekend gemaakt werd dat ik deze functie mocht uitoefenen, kreeg ik vanuit vele hoeken felicitaties. Soms werd me gevraagd om kwb terug relevant te maken. Wel, als er na deze coronatijd iets relevant blijkt, dan is het mensen verenigen in hun eigen buurt! We hebben terug leren wandelen in onze buurt. We zijn beginnen fietsen in onze eigen buurt. We hebben onze buurt opnieuw leren waarderen. Als die mensen nu eens in hun buurt van alles beginnen te organiseren? Kwb is daar een superpartner in. Ons aanbod voor deze groepen is gezinsvriendelijk, kant-en-klaar, je krijgt begeleiding en ondersteuning, uitwisseling met buurgroepen, een verzekering en vooral … continuïteit en structuur. Want vele van die groepen stoppen even abrupt als ze starten. Onze uitdaging is om die groepen te detecteren en te verleiden.”

Raak: Wat is jouw kwb-droom?

Jo: “Mijn droom is dat iedereen kwb kent en weet dat daar toffe dingen te beleven zijn. Dat je er terecht kan met ideeën, maar ook met bezorgdheden. Dat je er kansen krijgt om dingen uit te werken en te organiseren. Dat je er plezier beleeft, maar ook steun krijgt als je het wat moeilijker hebt.”

Raak: Heb je nog een boodschap voor onze kwb’ers?

Jo: “Hou nog even vol! De pauzeknop is nog een beetje ingeduwd, maar binnenkort moeten we weer volop vooruit, volop schitteren. Ik denk dat er een mooie tijd zit aan te komen. Mensen willen hun ‘opgesloten periode’ of ‘bubbelperiode’ afsluiten door volop te gaan voor veel contacten en veel activiteiten. Daar moeten we dan ook volop op inzetten. En nog belangrijker: daar moeten we volop van genieten!”

Raak: Bedankt Jo, en veel succes!